Personligt

Den rene vare

Med en unik metode vil Peter Holme Jensen og Aquaporin give hele verden rent drikkevand. Hjertet af virksomheden vil dog altid forblive i Danmark.

– Man kan ikke lave en børsnotering i Danmark for at få penge til at udvikle firmaet globalt. Det marked har ikke fungeret de sidste 10-15 år, siger Peter Holme Jensen

– I Danmark har mange været gode til at starte en virksomhed, udvikle den til at være dér, hvor vi er i dag, og så sælge den til amerikanerne. Det er fint nok, men det bliver sgu lidt endimensionelt. Der er nogen, der tjener lidt penge – og hva’ så? spørger Peter Holme Jensen.

En grundforsker med socialt hjerte, grundlægger af og CEO for danske Aquaporin, der har udviklet en metode til at rense spilde- og drikkevand ’efter naturmetoden’: Ved hjælp af et protein, der findes i alle levende celler.

– Det er mere interessant at se tingene i nationalt perspektiv. At starte et firma, der, selv om det er globalt, beholder sit hovedkvarter i Danmark og dér skaber interessante arbejdspladser, som man bemander med folk, der betaler skat i Danmark.

– Vi har fra begyndelsen villet eje hele virksomhedens værdikæde og sætte dens produktion op i Danmark, siger Peter Holme Jensen. Foto: Aquapori och Peter Westrup

Aquaporiner

Firmaer som f.eks. Novozymes bruger proteiner inden i levende celler til at lave proteiner til industrielt brug.

– Vores aquaporiner kommer fra levende celleMEMBRANER, det gør det sværere. Vi var otte år om at finde ud af, hvordan man installerer aquaporinerne i et nyt, kunstigt membranhjem, så de fortsat lever og kan filtrere vand. Nu er vi verdensmestre, ingen andre producerer membranproteiner i samme skala som os, siger Peter Holme Jensen.

”Installationen” foregår ved, at man smører en 200 nanometer tynd balsam fuld af aquaporiner på en 1/10 mm tynd kunstig membran, som kan gøres 1 meter bred og 2 km lang.

– Vi er fremtidssikrede, fordi vi har kørt en aggressiv, USA-biotekagtig strategi mht. at patentere oprensning af aquaporiner, fremstilling af balsam, påsmøring af membran m.m. Ingen andre kommer til at lave noget på det her område, uden at vi er med.

Sådan et firma kan ende som en samfundsstøtte, siger Peter Holme Jensen og nævner Carlsberg, Lego, Grundfos og Lundbeck, men påpeger samtidig, at det er mindst 70 år siden, at de var start-ups, og at de i dag er fondsejede.

 – Man kan ikke lave en børsnotering i Danmark for at få penge til at udvikle firmaet globalt. Det marked har ikke fungeret de sidste 10-15 år. Derfor har mange iværksættere solgt til amerikanerne, flyttet hovedkvarteret til USA og beholdt et dansk salgskontor – som man så også har lukket. Sådan et brain drain ud af Danmark er en katastrofe.

– Vi er jo ikke socialister, men vi forsøger at se tingene i nationaløkonomisk perspektiv og har derfor fra begyndelsen villet eje hele virksomhedens værdikæde og sætte dens produktion op i Danmark.

Dét er en capital expenditure-tung model, og til det formål landede Aquaporin – efter i et par år at have fået støtte fra Syddansk Teknologisk Innovation og fra EU – i 2007 danske M. Goldschmidt Capital.

– De har været en meget tålmodig investor, i hvad der på det tidspunkt var et rent forskningsprojekt, men visionen om vandrensning efter naturmetoden kunne de ikke sige nej til, fortæller Peter Holme Jensen.

Han husker, hvordan andre potentielle investorer enten forstod biotek, men ikke vandmarkedet, eller omvendt. Og hvordan man inde i midten, mellem de to industrivertikaler, mødtes med Goldschmidt. 

Markedet for at rense spildevand og skabe rent drikkevand ved hjælp af Aquaporins ”naturmetode” er enormt.

Var I heldige?

– Måske. Jeg kan huske, at én, der sad med ved vores præsentation, sagde noget i retning af: ”Jeg har indtryk af at have set en ko med fem ben. Jeg er ikke sikker på, at jeg forstår det, men jeg behøver heller ikke at forstå en ko med fem ben, før jeg har lyst til at investere i den.”

Siden Peter sammen med sin gamle studiekammerat Morten Østergaard Jensen grundlagde Aquaporin i 2005, har virksomheden rejst omkring 450 mio. kroner fra investorer, og værdien af Aquaporin er tæt ved 20-doblet.  

I 2015 – da Aquaporins ”naturmetode” skulle geares op fra ”proven technology” til storskalaproduktion – købte Danica sig ind med 15 pct. af aktierne. Sammen med M. Goldschmidt Capitals 45 pct. sidder majoriteten således solidt på danske hænder.

Samme år købte Inter China Water for 10 pct. aktier, og Aquaporin åbnede kontor i Beijing. Kineserne ville gerne notere et joint venture på børsen i Shanghai, men Aquaporin rystede på hovedet.

På sigt er en dansk børsnotering målet – for en global virksomhed med hovedkvarter i Danmark.

M. Goldschmidt Capital gik i 2007 ind i det, der dengang var et rent forskningsprojekt og har således været en særdeles tålmodig investor. Foto: Peter Westrup och Peter Nørby

Morten Østergaard Jensen flyttede i 2006 til New York City, hvor han er ansat ved forskningslaboratoriet D.E. Shaw Research. Han har stadig aktier i Aquaporin, det samme har Peter Holme Jensen.

Peter er født og opvokset i Hornslet på ”Jyllands næse”, Djursland. Han valgte at læse biokemi, fordi det handler om livets byggesten, og ”hvad kan være mere spændende end at lære noget om det?”.

Siden fulgte fire år på Carlsbergs laboratorier – hvor hans ph.d.-forskning hverken havde med vand eller øl at gøre – og derefter tre år som projektleder hos Zealand Pharma og et år som forsker på Københavns Universitet.

Men han brændte ikke 100 procent for nogle af delene – for Peter gav det ingen mening at have uddannet sig i så mange år og så føle, at han kørte i 2. gear, når han hellere ville køre i 6.

– Jeg skulle arbejde med ny forskning og teknologi, det tænder mig. Men alle aspekter: det forretningsmæssige, patentrettigheder, organisationsudvikling, osv. Det kom jeg til med Aquaporin. Det er sjovt, jeg får indsigt og har indflydelse på det, jeg gør.

Han har f.eks. ikke taget en MBA, for han vil ikke være ”streamlinet”. Folk med MBA kan man ansætte, hellere være dén, der kommer med de skæve vinkler.

Foto: Aquaporin

– Med hjælp fra de gode sparringspartnere, vi har haft i bestyrelsen, har det mere været en slags mesterlære for mig. ”Learning by doing”, lære af sine fejl – og tro mig, jeg har lavet en del fejl, siger Peter med et smil.

En af de ting, han lærte, var, at nej, Peter, det hedder ikke teknologisk fordel, det hedder usp. Men det duede heller ikke at sige ”value proposition” til en biotekforsker. Aquaporin-chefen skulle sige de samme ting, men på forskellige måder, så forretningsmanden OG forskeren forstod dem.

Firmaet Aquaporin er opkaldt efter det protein, der i cellemembraner filtrerer vand ind og ud af alle dyrs og planters celler. Gennembruddet kom i 2013, hvor det kort fortalt lykkedes firmaets forskere at smøre levende aquaporiner på en kunstigt fremstillet membran, uden at proteinerne mistede deres naturlige filtreringsevne. Det resulterede året efter i kåringen som ”Europas mest innovative SME”.

Foto: Aquaporin

Markedet for at rense spildevand og skabe rent drikkevand ved hjælp af denne urgamle metode er enormt, siger Peter Holme Jensen: 2 mia. dollar om året på store membraner til virksomheder og rensningsanlæg, og 30 mia. dollar om året på mindre membraner og systemer til husholdninger.

For ikke at tale om markedet for plastikflaskevand, med indbygget incitament til at skære ned på transporten af flasker og mindske plastikøerne i havet. 

Det kræver tålmodighed og tykke lommer at slå døren ind til vandmarkederne. Men de kollapser ikke pga. coronavirus, der skal hele tiden renses vand.

Aquaporin har beholdt Beijing som salgskontor. Siden 2009 har man haft kontor i Singapore, dér sidder i dag 15 mennesker. Singapore er et godt sted at køre pilotprojekter. Man samarbejder med Singapores universitet, andre industrielle spillere er på banen. Det er ”open innovation”, med deraf følgende konvergens mellem biologi og ingeniørvidenskab.

En konvergens, Susan Hockfield hylder i sin nye bog, The Age of Living Machines, hvor den tidligere præsident for MIT bruger et helt kapitel på at fortælle historien om aquaporin.

Peter Holme Jensen

Født 1970. Gift på 20 år, far til tre piger. Bor i lejlighed på Østerbro, har sommerhus i Veddinge Bakker.

Skjult talent: Ganske god på ski, arbejdede fem år som skilærer i Alperne, mens han studerede biokemi.

Som firma har Aquaporin åbnet dørene til sit hovedkvarter i Lyngby nord for København for tre udefra kommende grupper mennesker, som har glæde af, at der i den tidligere fabrikshal er højt til loftet i mere end én forstand.   

Primer fra 2016, skabt i samarbejde med den danske kunst- og forskningsorganisation Diakron, var en så usædvanlig interaktion mellem kunst og videnskab, at selveste New York Times rapporterede: ”Alle, der vil se den gratis udstilling, kan reservere plads til en guidet tour med et Diakron-medlem og blive vist rundt mellem forskende videnskabsmænd, telefonsvarende receptionister og medarbejdere, der holder møde på fabriksgulvet.

– Nutildags kan du kun blive taget seriøst på ét område, men så har du tabt det rum, hvor man ikke helt ved, hvad der kan ske. Primer er en slags fjerde dimension. Vi ved ikke, hvad der kommer ud af det bortset fra, at dagligdagen bliver lidt sjovere, og at vi i stedet for at lytte til vores egne fodtrin kan sludre med kunstnere og få en anderledes vinkel på det, vi laver, siger Peter Holme Jensen.

Gruppe 2 er Academy, hvor 10-15 studerende på bachelor- og kandidatniveau plus tre-fire ph.d.’er er ”i praktik”. Omvendt giver det nogle af Aquaporins ansatte ekstra hænder at råde over og dermed ledelseserfaring.

Gruppe 3, kaldet Garage, er Aquaporins særdeles konkrete, hjælpende hånd til iværksættere. Her får tre startups – ikke nødvendig med relevans til vand eller biotek – op til to års gratis husleje og laboratorieadgang.

Tekst: Jan Frimodt Foto: Peter Westrup

Publiceret 03.03.2020